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Ecología

El desierto más grande de la Tierra, el Sahara, se está haciendo más grande

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Por el cambio climático. Y no es el único desierto que está creciendo. Foto: NASA

Redacción.- El desierto más grande de la Tierra, el Sahara, se está haciendo más grande, afirma un estudio reciente dado apenas a conocer. Está avanzando hacia el sur hacia un terreno más tropical ubicado entre Sudán y Chad, convirtiendo la vegetación verde en una zona seca y el suelo que una vez se usó para cultivar en terrenos estériles, es decir, países que no pueden darse el lujo de perderlo. Así lo señala el diario estadounidense The Washington Post que cita el estudio.

 

Sin embargo, no es solo la extensión del Sahara lo que asusta, dicen los investigadores, añade el Post. Es el momento: está sucediendo durante el verano africano, cuando generalmente hay más lluvia. Pero la precipitación ha desaparecido, permitiendo que los límites del desierto se expandan.

"Si se produce un huracán repentinamente, atrae toda la atención del gobierno y de las comunidades", dijo Sumant Nigam, profesor de ciencias atmosféricas y oceánicas en la Universidad de Maryland y autor principal del estudio. "El avance del desierto durante un largo período podría tomar a muchos países por sorpresa. No se anuncia como un huracán. Se está acercando a ti".

El estudio fue publicado el jueves en el Journal of Climate. Los autores dijeron que aunque su investigación se centró únicamente en el Sahara, sugiere que los cambios climáticos también podrían estar causando la expansión de otros desiertos calientes, con consecuencias económicas y humanas potencialmente fuertes.

Especialistas explican que los desiertos se forman en regiones subtropicales debido a una circulación climática global llamada célula Hadley. El aire caliente se eleva en los trópicos cerca del ecuador, produciendo lluvia y tormentas eléctricas. Cuando el aire golpea la parte superior de la atmósfera, se propaga hacia el norte y hacia el sur, hacia los polos. No se hunde hacia abajo hasta que está sobre los subtrópicos, pero cuando lo hace, el aire se calienta y se seca, creando desiertos y otras áreas que están casi desprovistas de lluvia, señalan al diario estadounidense Washington Post.

"El cambio climático probablemente ampliará la circulación de Hadley, causando el avance hacia el norte de los desiertos subtropicales", dijo Nigam en un comunicado que anunció el estudio.

Al mismo tiempo, dijo, la escalada hacia el sur del Sahara sugiere que hay mecanismos adicionales en funcionamiento. Uno de ellos es probablemente el ciclo climático natural denominado Oscilación Atlántica Multidecadal (AMO), en el que las temperaturas en una gran franja del Océano Atlántico norte fluctúan entre fases cálidas y frías durante 50 años a 70 años. Los ciclos cálidos entregan la precipitación a áreas subtropicales, y los ciclos de frío lo mantienen alejado. El cambio climático causado por el hombre puede aumentar la intensidad y la duración del ciclo de secado.

Nigam y la investigadora principal del estudio, Natalie Thomas, candidata a doctorado en la Universidad de Maryland, utilizaron datos del Centro Global de Climatología de Precipitaciones para llegar a su conclusión. Estudiaron cuadrículas y patrones de 1920 a 2013, mezclando datos satelitales compilados "durante las últimas tres décadas", dijo Nigam.

Ellos determinaron que el AMO estaba en una fase positiva que generó más lluvia a las áreas cercanas al Sahara desde la década de 1930 hasta principios de la de 1960. Luego cambió a un ciclo negativo que duró 40 años. Una sequía de los 80 - "la más intensa ... del siglo 20" - se atribuyó a la última fase y se relacionó con "niveles más altos de gases de efecto invernadero en la atmósfera".

 

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